你的大脑成年了吗?

编译|Mumu Dylan

  法律问题往往需要明确的依据来判断事物:年纪多大能够判处死刑?几岁能拥有投票权?十八岁的年轻人能提供知情同意吗?

  在哈佛大学神经科学家莉亚‧萨默维尔(Leah H. Somerville)博士的课堂讲座上,经常会有前来旁听她谈论大脑发展的法官,她说:「通常演讲结束后的第一个问题都是:『你说的都很有道理,但大脑构造是什幺时候发育完成?又是什幺时候停止发展?』但我的答案无法让他们满意。」萨默维尔博士在近期的《神经元》(Neuron)期刊上详细阐述了这道难题。

  人类大脑在十岁时发育达到与成人一样的体积,但构成它的神经元仍会在几年之后持续改变。相邻的神经元连结会不断精剪,而大脑内相隔较远的区域则会产生新的连结。

  这个重塑过程最终开始减缓,可视为大脑逐渐成熟的迹象。但真正的问题是,大脑成熟的过程在不同区域,以不同的速度发展进行。例如大脑后方的枕叶,精简过程会在二十岁左右逐渐减少;但大脑前方的额叶,到了三十岁仍会持续产生新的连结。

  「大脑挑战了『完成』这个概念。」萨默维尔博士说。

你的大脑成年了吗?

  随着大脑结构改变,其活动运作也会跟着改变。在儿童的大脑中,相邻区域往往会共同协作;成年后,相隔较远的区域也会参与协作。神经科学家推测,这种远距离的协作让成年人大脑更有效地运作,并处理更多複杂的资讯。但神经网络的发展仍是神祕莫测,科学家仍不清楚它们如何具体地影响行为。研究人员发现,有些儿童的神经网络看起来与成年人一样,但他们依然还只是个孩子。

  萨默维尔博士的研究聚焦在「成熟大脑的变化如何影响人们的思考想法」。例如,青少年在认知测试的表现无异于成年人,但如果他们受到情绪的强烈影响,测验分数会更容易下降,核心问题看起来是:青少年未发展出强大的大脑系统来控管情绪。

  发表在《心理科学》(Psychological Science)期刊上的另一项研究指出,大脑系统或许需要耗费相当长的时间才能被称为成熟。该研究以功能性磁共振成像(fMRI)扫描检测18至21岁的受试者,并观察他们受外界干扰时的情绪反应。其结果显示,青少年受影响时大脑处理情绪的区域变得异常活跃,但专门用于控制情绪的区域反应却很薄弱。

你的大脑成年了吗?

  该研究作者、天普大学的心理学家劳伦斯‧斯坦伯格(Laurence Steinberg)博士提到:「年轻的成年人大脑看起来跟青少年没什幺两样。」他同意萨默维尔博士的理论,认为大脑迈向成熟是个漫长且複杂的过程,并无法明确地界定时间。他也同意这类科学研究结果,都为决策者提供了重要的见解和想法。

  例如,斯坦伯格提倡将投票年龄下修至十六岁,他说:「十六岁的青年和老年人的大脑,在逻辑推理方面表现一样好。」而法院判决青少年案件时可能也需要考量「情绪」至关重要的影响力,包括那些刚成年的二十几岁犯人。他补充说:「大多数年轻人参与犯罪,往往都与情绪激动有关:或许是因为恐惧害怕、恼羞愤怒、过度亢奋或其他情绪因素。」

  不过萨默维尔博士并不愿根据自己所做的大脑研究,向施政者提出具体的政策建议,她说:「我们仍在学习阶段,因此我不会将这些发现应用在具体事物上。」科学家仍需更全面观察大脑成熟过程的变化,并透过大範围的长期追蹤研究来深入了解。

  当然,单纯用年龄界定是否成熟并不足够。例如将十八岁以下的人称为儿童,而超过此年龄的人则称为成年人。「满十八岁并不会发生任何神奇的变化。」萨默如此说。